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XML Web Service 会将因特网带到一个新纪元

前言:

微软在几年前便大力提倡XML, 今年则开始倡导Web Service. 并正式宣告了.NET的方针。比尔盖兹指出,这个方针将会把微软带往一个全新的方向,提供因特网使用者全新的体验。

其实早在两年前因特网热潮兴起时,所有的软件公司,几乎都宣布要提供因特网服务,有些甚至宣布要转型成为网络公司,但如今热潮已退,软件公司多不再宣扬因特网服务。微软于此时逆势而为,让我们不禁反问:微软的.NET计划,是否也将成为昨日黄花呢?

.NET的愿景:赋予网站沟通的能力

目前的因特网世界,充满了各式各样的网站,但这些网站,就像是海中孤岛一样,专注于经营自己的客户,网站彼此之间几乎没有沟通的方式。

社会学家衡量一个部落的进化程度,常常以该部落的语言能力做为指针:语言能力好,沟通效率高,进化程度就越高。如果用同样的观点来检验目前的因特网社会,会发现它仍然处于一个非常落后的阶段:没有沟通能力,使得知识无法有效运用,服务无法迅速拓展,而所有产品也因为无效率的沟通,而增加成本。

.NET的目标很简单:它要让这些数以百万计的网站孤岛,开始拥有彼此沟通的能力。它设计XML,作为标准的语言,它也提出了Web Service,提供「说」和「听」的功能。当一个网站采用了XML WebService的技术,就可以用Web Service 来讲XML语言,也可以用Web Service 来听别的网站讲的XML语言。就这么简单,网站之间可以开始沟通了!

这项改变,看似平凡无奇,但推广成功之后,将会对因特网世界产生革命性的影响。以下段落,就要讨论未来十年,种种可能的发展。

对现有网站的影响

网站彼此之间有标准的沟通方式之后,网站专业分工的模式将逐渐兴起。

过去的网站经营者常常面临一个很大的困难:经营成本中,有太多非核心能力的花费。而因为客户人数无法事先精准预估,使得初期的资本支出难以掌握。这使得网站的经营风险增高。

未来的网站,可以专精于经营自己的核心能力,而将电子邮件,聊天室,简讯,网络磁盘,数据搜集等种种功能,向其它网站租用。通过XML, XSL, WebService 等整合,客户看到的网站接口和过去是一样的,但接口后的许多功能却是由不同的厂商所提供。就好像一台DELL 的Computer 一样,虽然牌子是DELL,但所有的零件却是来自不同的厂商。

因特网世界将会形成「虚拟供应练」的运作模式。有些专精于品牌经营,有些专精于提供功能,彼此以租赁的方式合作,由于专精于本身的核心能力,会使得提供的服务价格更提低,品质更好。而也由于租赁的模式,价格明确,扩充性强,网站经营者可以更精准地预估经营成本时,减少经营风险。

对ERP系统开发厂商的影响

企业在没有ERP的时候,所有的信息都是由人工整合,效率有限。有了ERP之后,企业内各部门的信息可以藉助计算机来整合,但和其它企业之间的信息交换,则仍然必须藉助传真,邮递,电话等方式,基本上还是人工操作。虽然业界也发展出EDI,Market Place, Supply Chain的方法,但通常参与厂商必须遵循一套新的数据定义方式,而且转换过程复杂,所以通常只有大厂才有能力采用。

XML Web Service 的应用,可以使得企业之间不同的ERP系统,透过一个适当的辅助转换接口,就可以连结起来。就好像让全球各地使用不同语言的人们,不必学外文,却可以透过一个实时翻译器的协助,彼此任意交谈。

Oracle总裁号称他可以在一天之内,就将全球各地分公司的数据集合到总公司,做一次关帐的动作,藉此强调Oracle公司E化的成果。其实这说穿了没什么,如果我是一个拥有五十个分公司的大企业信息长,而且每一个分公司都使用不同的会计系统。我只要让每个分公司都利用XML WebService 的方式,将原始的会计传票数据定时传回总公司,集合成为总公司的传票资料,然后重新计算所有财务报表,这样就可以达成一天结帐的速度,甚至更快,而且完全不用改变现有系统的架构。

近年来企业对IT花费的投资,有趋于保守的现象,ERP系统厂商如果能够协助厂商,在花费不多的情况下大幅提高现有系统的功能,一定能大受青睐。

对IA 产品的影响

XML WebService,并不只是应用在软件世界世界而已,它会以因特网为出发点,连结所有的网站,也连结所有的计算机,将来也连结所有的IA产品。PDA, 电子书包,手机,甚至将来的互动电视,其实都涵盖在它的应用范围之内。

XML Web Service 的应用可以看成是一种软件型式的Gateway, (或者Router)。由于可以应用的地方实在太多,所以微软并不亲自参与这些Gateway 的设计,而是提供一种标准的方法以及工具,让世界各地的程序设计师发挥自己的想象力,设计出各式各样的Gateway,来连结所有可能的软件硬件。

XML Web Service 发展空间的限制,不在于微软所定下的愿景,而在于这些程序设计师的想象力!

对Internet Service Provider的影响

104人力银行,还有SeedNet 过去所负责的政府招标工程网站,是两个相当成功的网站。他们的成功,证明了一件事:经过搜集整理的实时数据,可以成为有价的商品!

XML Web Service的技术,可以让实时数据的搜集,整理,交换,传输都变得非常简单,使得生产这些「有价数据」的成本更低,速度更快,正确性更高,通路更广。我们可以预见,许多专业的数据整理中心,将会应运而生。

有些Service Provider, 会专门负责数据的定义,搜集,归类,更新,以供其它计算机系统订阅使用。举例而言,企业财务系统内,常需要最新市场汇率的数据,原本都要用人工输入,将来可能会有专门的「全世界汇率数据」的Service Provider负责这项业务。企业订阅这种服务后,财务系统就会随时更新汇率数据,产生最精确的分析报表。

有些Service Provider, 会专门提供专业的程序,协助企业处理数据。企业传给它们数据之后,它们会负责处理,再将结果回传,供企业主管决策参考用。举例而言,许多公司,都很希望能将会计系统内的传票数据,做数据仓储分析,以协助决策者判定经营成效,但要改写会计系统,却是非常艰巨的任务。将来在网络上会有专业的处理中心出现,只要传给它固定格式的会计传票数据,它就可以在几分钟之后传回各种财务分析结果,而且种类繁多,任君挑选。

对软件包业的影响

许多新的软件包也将应运而生。事实上,微软本身的Office,已经开始和因特网上的许多Service Provider连结,提供更多更好的服务。

这类新兴的软件,将是新一代的Distributed Computing 的产物。传统的软件包,强调All In One 的设计,所有的功能都含在软件本身,与外界隔绝,缺乏与外界数据动态连结的功能。而ASP的概念,则又矫枉过正,强调所有的软件都放在IDC,企业只要租用就好了,但却也造成规格固定,难以客制化的困境。

新一代的软件包,将在这两个极端中间找到平衡。许多个人化的功能与Internal Data,会继续存放在软件本身,而许多特别的功能以及External Data,则存在数据中心。软件与数据中心之间,形成一种合作的方式,提供更多更好的功能。

举例而言,一个想要在网站订书的人,要找一本最便宜的书,在目前的环境中,可能要到好几个网站查阅,最后才能找到答案。将来可能会有一种软件包,能按照使用者所定的书名及条件,到世界各地的网络书店搜寻数据,并分析价格,运费,最后将结果产生出一个EXCEL数据文件,供使用者参考。

对数据库程序整体设计架构的影响

传统的程序设计,是以「程序设计」为主体,数据只是程序的Input与Output而已,数据脱离了程序之后,常常就变得毫无意义。

「程序才是主体,数据只是附属品」的过时概念,或许与千禧虫的原因是一样的:过去储存空间昂贵,以致于程序设计师们以减少内存与磁盘空间为最高原则。然而近年来,储存设备的价格已大幅滑落,程序开发与维护的人力成本反而大幅提升,如何能利用便宜的硬件,来降低高昂的人力开发成本,将会是未来的趋势。

XML的推广,将会逐渐引领出「数据才是主体」的设计概念。程序设计师要优先考虑资料交换时的整体性与可移植性,然后才开始设计对应的处理功能。如何让资料的「搜集」、「分析」、「流动」、「交换」、「呈现」变得非常简单明了,将会是设计时的主要考量之一。

「数据必须具有流动性」是另一个新趋势。现在因特网上的数据,大多是静态的呈现,而未来因特网上的数据,则是不断地交换与互动。网站组成的联络网,将会像是身体的血管系统一样。零散的资料,由微血管,小静脉,大静脉,流到心脏,经过筛选、分析、比对、炼结之后,成为有意义的信息,这些信息,再由大动脉,小动脉,微小管,而流到细胞。细胞根据需要,取用跟自己相关的各种养分。

微软面临的挑战

这些愿景固然美丽,但是否能够实现?这是许多人关心的问题。

SUN常以Java 的技术优越性与可移植性来挑战微软,也常也微软产品容易当机来夸耀Unix 系统的稳定性。然而如果仔细观察微软的历史,看它由DOS 转到Win31, Win95, Win98, Win2000,到现在的WinXP,就可以了解微软的策略一向是「策略先行,产品后补」的方式:先预测使用者的需求,推出一个可以令人接受但不完全满意的产品,站稳基本市场,然后再逐步改进产品,扩大市场。

我个人深信,XML Web Service是一个非常有远见的愿景。微软初期的技术难免有瑕疵,但会在可接受的范围内,而微软也将不断改进它,直到最佳的境界。所以SUN的所宣称的问题,并非XML Web Service的成功关键。

微软真正面临的关键挑战,在于它能不能将Diffusion (推广)的工作做好。微软过去擅长行销软件产品,但XML Web Service 不是一项产品,而是一个方法,是一个非常大的「Paradigm Shift」(典范转移)。它必须跨越相当大的「临界使用量」之后,才能产生真正的功效。就像电话的发展史一样,全世界如果只有少数几具,既使技术再好,也没有用。微软现在应该做的,不是强调技术性或稳定性,而是尽速和各种产业合作,推出几个可以被广泛应用的XML Web Service,让临界使用量早日达成,这才是它成败的关键因素。

结语

在通讯产业里,蓝芽技术的支持,让各种家电用品,能以无线通讯的方式,彼此串接,提供我们更好的服务,开展了IA家电的新纪元。在因特网的世界里,.XML Web Service的技术,就像蓝芽技术样,要让所有的网站,有自动交换数据的能力,无远弗届地串接在一起,使得因特网,迈入一个新的纪元。

然而光靠微软,并无法独立完成这个目标,微软充其量只是提供一些工具,订定一种标准,并画出一个愿景,然后鼓励大家一起往前冲。但由于工具齐全,标准确定,愿景诱人,我个人相信,迟早会有非常多来自不同领域的厂商,共同朝着这个目标前进,让因特网的新纪元,早日来临。

 
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